Uma pequena cratera de vírus atrás do resfriado comum pode ser o calcanhar de Aquiles

Um recorte recém-descoberto na superfície dos vírus que causam muitas doenças, incluindo o resfriado comum, pode ser o calcanhar de Aquiles – e um possível alvo para drogas eficazes.

Quando cientistas testaram compostos antivirais em células cultivadas no laboratório, a equipe encontrou um que bloqueou a replicação de um enterovírus. A microscopia crio-eletrônica revelou que o composto se liga e parece obstruir um bolsão previamente desconhecido na camada protéica do vírus, informaram on-line 11 de junho na revista PLOS Biology.

Testes adicionais sugerem que a bolsa é comum entre os picornavírus, a família viral que inclui enterovírus – que causam doenças da mão, da febre aftosa, bem como infecções mais perigosas – e rinovírus, responsáveis ​​pelo resfriado comum. Não há medicamentos antivirais disponíveis para tratar esses patógenos.

O bolso “é um excelente alvo para antivirais” que pode ser eficaz contra muitos desses tipos de vírus, diz Susan Hafenstein, uma virologista estrutural da Faculdade de Medicina da Universidade Estadual da Pensilvânia que não esteve envolvida no estudo.

Esses vírus sofrem mutações com muita frequência, o que torna “mais fácil para eles escapar de uma droga”, diz ela. Para identificar alvos de drogas no vírus, “é essencial identificar os principais componentes de trabalho” que esses patógenos precisam para sobreviver.

Durante uma infecção, os vírus injetam seu material genético nas células e assumem a maquinaria celular para produzir mais partículas virais. Em picornavírus, um invólucro de proteína envolve o núcleo interno do vírus do material genético. Pesquisas anteriores sugerem que a casca muda de forma quando esses vírus estão prontos para expelir sua carga genética durante uma infecção.

Mas um composto químico, identificado pela virologista estrutural Sarah Butcher, da Universidade de Helsinque, o virologista Johan Neyts, da Universidade de Leuven, na Bélgica, e seus colegas, liga-se ao recém-descoberto bolso da cápsula protéica e parece trancar o bolso. “Esse bloqueio impede que o vírus infecte as células”, diz Butcher, porque a casca não pode mudar sua forma e liberar seu material genético.

Os pesquisadores então testaram outros compostos semelhantes, e descobriram que eles foram capazes de bloquear muitos outros picornavírus, uma indicação de que o bolso é uma característica compartilhada em toda a família, com um papel crucial no ciclo de vida viral, diz Butcher.

A equipe está agora alterando esses compostos para melhorar suas propriedades para uso como drogas contra este calcanhar de Aquiles, diz Neyts.

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